他曾是马斯克电动汽车梦成功的关键,现在闯进废电池回收行业,刚融了4000万美元

商业内幕作者Matthew DeBord报道了前特斯拉工程师创立的回收电动汽车电池的企业。

网站截图

去年,当斯特劳贝尔(Jeffrey Brian “JB”Straubel)宣布他将离开特斯拉时,投资者纷纷表示担忧,他是特斯拉的第五名员工,从2004年起就一直在这家汽车制造商工作,当时还几乎没人听说过这家电动汽车初创公司,也没听说过埃隆·马斯克。

马斯克和特斯拉现在当然是家喻户晓的名字。这位首席执行官也是实至名归:他不仅仅是带领这家17年的电动汽车制造商走在了潮流的前面,他甚至成了潮流本身,他展望着交通运输的未来,并规划着通往那里的道路。

但在特斯拉崛起的过程中,该公司真正的技术天才是杰弗里·布莱恩·斯特劳贝尔。他被聘为工程师,承担了一项非正式工作,负责画出马斯克脑海中的曲线:制造汽车、动力系统、电池、存储系统,甚至整个工厂,这些都为特斯拉业务的扩张和野心提供了动力。

斯特劳贝尔为人低调,但每当特斯拉与华尔街分析师的财报电话会议上出现他的声音时,有经验的听众就会格外关注。斯特劳贝尔每天都在一线工作,打造了世界上第一家可行的全电动汽车制造商。他的工作非常出色。

然后,他决定离开,不是像马斯克的其他前盟友那样,推出特斯拉的竞争对手,而是要打造一家公司,能够帮助马斯克实现彻底取代燃油汽车的梦想,并从中挣了一大笔钱。

从电动车到回收电子垃圾

近二十年来,特斯拉从一个充满斗志的初创公司成长为一个重要的企业,这些成功对斯特劳贝尔已经够了。他将继续在特斯拉担任顾问,但将他的大部分精力和创造力投入到一个新的挑战:回收电子垃圾,尤其是电动汽车电池,并将其投入再生产。

45岁的斯特劳贝尔在谈到这种“再生产”时表示:“在我看来,这是显而易见的。”

由斯特劳贝尔创立的红杉材料公司(Redwood Materials)总部位于内华达州,目前由他担任首席执行官。

红杉公司并不是电动汽车或消费电子产品业务中最引人注目的部分。但斯特劳贝尔认为,目前这个行业正在快速增长,未来可能是更彻底的电气化的一部分。

他说:“再生产经济中一个巨大缺失的部分是,所有的电池和材料如何不再被源源不断地制造出来,而是通过重新循环回到供应链中。这可能是一个规模巨大的行业。”

那缺失的部分有多大呢?

他说:“我完全确定我们将有90%的材料来自旧电池。”

他一定已经做了相关的研究并有所发现,根据研究和市场的数据,到2025年,全球电池回收市场可能会增加近一倍,从目前的170亿美元增至230亿美元。

随着中国、欧洲甚至美国采取措施让内燃机退役,以及发展中国家获得更多的消费者,锂,作为为笔记本电脑、智能手机、和电动汽车提供动力的锂电子的关键材料,还有钴等元素预计将会有很大的需求。

斯特劳贝尔说,满足这种需求所需材料的数量是惊人的。

用回收的方式解决原材料问题

电子垃圾 Photo by John Cameron on Unsplash

他是对的。研究公司Roskill的数据显示,可充电电池,包括用于电动汽车的超大型电池,占电池市场总量的54%。

到2027年,全球锂需求可能会突破百万吨大关,然后到2030年后将以每年18%的速度增长,所需的材料可以从地下开采,但成本很高,也可以从现有的电池中回收。

需求将会迅速飙升。

考克斯汽车公司的研发主管利亚·马洛伊说:“电动汽车的时代就要来了。”

她和她的同事估计,到2030年,将有2800万辆电动汽车投入市场,他们仔细研究了她所说的增长之后的“意外后果”。

她表示:“仅在美国就可能有100万个报废的电动汽车电池。”

所有使用过的电池都含有稀土元素,这让每一家想要制造电动汽车的公司都在思考如何管理他们的电池供应链。

特斯拉最近宣布了一种新的电池设计,可以提供更好的能量储存,成本较低,并能减少对钴的依赖。通用汽车的新Ultium电池技术也瞄准了不含钴的产品。可见,对于未来全球电动汽车所需的基本要素的担忧,让所有参与者都开始考虑原材料问题。

对于斯特劳贝尔来说,这种担忧并不是什么新鲜事。他在2017年创办了红杉材料公司,因为他对回收利用充满热情,并很快就意识到这个商机的巨大规模。当时特斯拉正在提升Model 3轿车的产量,斯特劳贝尔亲眼目睹了多少新的电动汽车电池正在变成旧的电动汽车电池。

投资者也是如此,今年,红杉材料公司获得了加拿大金融家杰弗里·斯科尔旗下摩羯投资集团和突破能源投资公司的4000万美元融资,后者由杰夫·贝佐斯和比尔·盖茨的支持。

2019年,红杉材料公司与松下达成协议,回收松下与特斯拉在雷诺市附近合作运营的巨型工厂产生的废料。这家初创公司还加入了亚马逊20亿美元的气候承诺基金,为电子商务巨头回收产品。

斯特劳贝尔说:“就物流和供应链而言,亚马逊可能是世界上最重要的公司,我认为与他们建立合作关系对我们来说很重要,一年前我们就开始讨论这个问题。我们的愿景符合他们的可持续发展目标。”

以最快的速度生长

红杉材料在过去几年一直不受关注,但这种情况即将改变。

受资金的推动,以及越来越大的电动汽车市场需要更多电池的预期,斯特劳贝尔预计今年将把员工人数从60人左右增加到200人。

斯特劳贝尔在其职业生涯中首次担任首席执行官一职,他表示:“我对组建团队、扩大技术规模感到非常兴奋。”

“我们的增长速度非常快,”他补充说。“这么早就有这么多机会,我们都感到惊讶。”

长远计划

显然,斯特劳贝尔很高兴再次执掌一家小而灵活的公司,这可以让他解决很多问题,而不仅仅是完善流程。借用特斯拉的一些行话,他形容红杉材料公司处于“Roadster或前Roadster时代”,Roadster指的是特斯拉在2006年推出的第一款汽车。

他说:“现在是开发技术的时候了,趁着我们还没有被废弃的电动汽车电池淹没,我们领先了几年,这对我们来说是件好事。我觉得这是一个非常重要的问题,我很高兴能做出改变。”

红杉材料公司还可能成为一个充满活力的新行业的一部分,因为它将与老牌回收商展开竞争。

考克斯汽车公司的马洛伊说:“我不认为游戏到最后会只剩一个玩家,最终必将是一个体系。”

然而,斯特劳贝尔在特斯拉的经历确实带出了一个问题。他会让红杉公司保持独立吗?

特斯拉的财务状况令人头疼,曾数次濒临破产,但2010年首次公开募股的投资者却获得了超过9000%的惊人回报,同时,丰田和戴姆勒等汽车公司也纷纷入股,获利颇丰。

据报道,确实谷歌曾经一度考虑直接收购特斯拉。

斯特劳贝尔在谈到公司成长时说:“我们将有很多选择。”

“我压根不想卖掉公司,也不想被人吞并,我很高兴能够创造一些东西,这是我想要用我的时间去做的事情。”

 

 

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