软银Pepper机器人遭市场淘汰,孙正义还能实现机器人帝国梦吗?

据路透社报道,2014年,软银集团首席执行官孙正义为机器人Pepper揭幕,向世界描绘了一个曾经只出现在科幻小说中的私人机器人新时代,并且在这个时代,软银将成为行业领导者。

(图源:unsplash)

两位知情人士称,事实证明,这一愿景以及公司对Pepper需求的预期过于乐观。七年后的今天,Pepper机器人依然“死气沉沉”,生产被关闭,由过时的部件拼凑而成。

5月底在巴黎举行的一次内部会议纪要显示,软银最迟将于2023年停止销售新的Pepper机器人,因为它们已经过时。管理层告诉员工,此后将继续销售翻新的Pepper。

公司对会议记录提出了异议。软银机器人公司营销总监Kazutaka Hasumi告诉路透社,公司致力于确保Pepper以某种形式存活下来,或许将采用新的设计。

Kazutaka Hasumi说:“五年后,我们还会继续销售Pepper。”

这款人形机器人是由软银在2012年收购的法国机器人创业公司Aldebaran为软银定制设计的。孙正义希望Pepper能将机器人从工厂工具转变为日常伴侣,就像电脑从办公室转移到家庭里和口袋中一样。

但Pepper的吸引力受到其基本功能的限制:它可以进行基本的对话,通过其胸前的平板电脑进行简单的互动,还可以边做手势边唱歌。但是两位知情人士表示,它经常出现故障。

里昂证券(CLSA)日本研究主管莫滕·保尔森(Morten Paulsen)表示:“Pepper并没有升级到可以承担真正的任务的程度。它能做的事情,iPad几乎都可以做到。”

Pepper的零售价为19.8万日元,外加每月1.48万日元的月费,大多数家庭都买不起,因此软银很快被迫将销售业务的重点放到了企业上。Pepper在这一领域获得了一些早期热情。商店和餐馆提供了一个更可预测的环境,机器人可以被编程,完成诸如迎接顾客的任务。

但据知情人士和另外两名知情人士透露,日本和法国之间糟糕的关系损害了Pepper的发展。由于不被允许接受媒体采访,所有消息人士都要求匿名。

其中两位消息人士称,软银通过在其手机商店部署业务,支撑了Pepper的销售。两位知情人士之一称,最终共计生产了2.7万台Pepper机器人。

根据路透社审查的文件,现在,Pepper的销售在某些月份已经下滑到了不到100台。

文件显示,由于未售出的产品数量增加,去年富士康在中国的一家工厂停止了生产,此后该生产线被关闭。

文件显示,软银目前只剩下不到2000个Pepper机器人。其中一名消息人士称,为机器人供电的沉重电池正在老化,安装在机器人胸前的平板电脑运行的也是过时的Android操作系统,没有进行最新的安全更新。

“电动”梦想

孙正义自诩为“喜欢吹牛的人”,他曾实现过一些不可能实现的事情,比如打破日本电信业的双头垄断,为他的愿景基金(Vision Fund)争取到600亿美元的中东石油资金。

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这位亿万富翁还对热门产品独具慧眼,曾将苹果公司的首款iPhone推向日本市场。但当他的公司推出Pepper时,它几乎没有设计和制造产品的经验,更不用说机器人了。

然而,孙正义对Pepper预期的市场从未实现。即使Pepper让软银的名字传遍了全世界,一些客户在租赁期结束后也会将其退回。

两年前,软银推出了自动真空吸尘器Whiz,试图重启其机器人业务。

另外两位消息人士表示,销售人员曾努力说服客户每月支付500美元,购买这个只能清洁空地并会发生故障的产品。

软银机器人公司的首席商务官吉田健一说,疫情提振了对Whiz的需求。4月至6月当季,该公司接到了8000台订单。

两位消息人士称,软银也在考虑其他机器人产品,包括一款制作拉面的机器人。该公司销售的餐饮服务机器人Servi,由总部位于加州的Bear Robotics公司开发,可以为食客运送食物。

纯粹的投资

软银机器人的不佳表现在去年达到了谷底。当时的经济低迷迫使孙正义改变战略,出售资产以稳定集团的资产负债表,并促使投资组合中的企业优先考虑现金创造。

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据路透社上月报道,软银机器人启动了一项全球重组计划,其中包括在巴黎削减一半的员工。

吉田健一表示,软银机器人公司已接近盈利,有上市的可能性。

该集团已通过愿景基金转向纯粹投资,并已减持了波士顿动力(Boston Dynamics)等公司的多数股权。它继续在机器人相关业务中持有少量股份。

软银已经与日本的Iris Ohyama和美国的RobotLAB等合作伙伴达成了销售协议。RobotLAB首席执行官埃拉德·因巴(Elad Inbar)在一次采访中表示,向企业客户和教育领域销售Pepper存在一个利基市场。

他说:“在这个生态系统中,我们的工作就是去证明有市场需求。”

(今日汇率参考:1美元=6.48人民币,1日元=0.059人民币)

 

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