“闭门造车”七年,苹果汽车到底有没有戏?

文|宋星  

图源:苹果官网

一年一度的“科技春晚”就要开始了。苹果日前宣布,将在北京时间9月15日凌晨1点举行秋季发布会,按照以往惯例,届时苹果会发布新款iPhone,不过神秘的、备受关注的苹果汽车可能仍然没有消息。

倒是上周传出苹果汽车项目最高主管道格·菲尔德突然离职,转身投入福特汽车怀抱的消息,给苹果的造车前景蒙上了一层阴影。

苹果已经默默研发了7年汽车,但据《金融时报》报道,似乎仍然进展缓慢,而且有多名高管离职,甚至有苹果将放弃造车的消息传出。

今年以来,小米、360等后辈纷纷宣布下场造车,这也使得用户、粉丝分外好奇,身为前辈的苹果“闭门造车”究竟成果如何?苹果汽车何时能亮相?

“闭门造车”这七年

苹果自动驾驶汽车计划“泰坦项目”(Project Titan),于2014年正式立项。这是一个备受期待的产品,但公司总是不愿提起,就算被问到,也是语焉不详。

“泰坦项目”在苹果内部立项后,苹果并未对外公布任何信息,一直保持神秘色彩。

这反而让媒体和“果粉”更加狂热,苹果用iPhone颠覆了手机这个行业,他们期待苹果能颠覆汽车行业。彼时,经常有设计师、爱好者制作的苹果汽车概念图、渲染图流出,也体现了他们的期许。

苹果公司虽然没有直接谈及“泰坦项目”,但也能看出他们的乐观情绪。2015年,苹果CEO库克在《华尔街日报》的一次会议上表示,他希望人们能“在他们的汽车中获得和iPhone一样的体验”,“在车外的生活和车内的生活实现无缝对接”。

2016年1月,专注苹果新闻的博客AppleInsider报道,苹果已经注册apple.car、apple.cars以及apple.auto等与汽车有关的域名。该公司内部将汽车项目称为“已承诺项目”,并将出货日期定在2019年。

苹果口风仍然很紧,并不承认自己在开发自动驾驶汽车。但在当时,这已经成了一个众人皆知的秘密。马斯克当时还调侃称,“如果你雇佣一千多名工程师来做这件事,很难瞒得住。”

不过,挫折也来得很快。据彭博社报道,到2016年晚些时候,苹果汽车项目在领导层混乱的信息传递、缺乏愿景等问题中挣扎。苹果还意识到它雇佣了太多的人,并解雇了数百名工程师。

在第一次裁员前后,前苹果首席硬件工程师曼斯菲尔德开始掌管“泰坦项目”。从那时起,苹果似乎开始聚焦在自动驾驶技术研发上,而不是试图建造一辆完整的汽车。

2017年6月,库克在接受彭博社采访时也首度承认,苹果正在“专注研发自动驾驶汽车”。看上去,苹果似乎终于选定了方向。

但是,2018年,菲尔德来到苹果,负责汽车项目,焦点又发生了变化。菲尔德曾领导Model 3的工程工作,他的到来被视为苹果重新规划建造整车的一个标志。

菲尔德重塑了苹果汽车项目,请来了特斯拉负责自动驾驶软件、汽车内部和外部设计以及动力传动系统的前高管负责项目各个小组。

到2020年底,苹果似乎正在取得进展,并试图与众多汽车制造商就零部件、制造和其他合作关系进行谈判。

彭博社报道称,到2021年初,仍然很难衡量苹果汽车项目的进展。尽管有报道称苹果汽车将在三年内投入生产,但熟悉情况的人说,开发工作仍处于早期阶段。

然后,离职潮开始了,三位苹果汽车项目的顶级人才本杰明·里昂 、戴夫·斯科特和杰米·韦多都在今年上半年离职。到今年9月,菲尔德也辞职了。

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高管频换背后,造车项目恐流产?

彭博社称,菲尔德的离职可能表明,尽管苹果是世界上最有价值的科技公司,拥有几乎无限的资源,他还是认为自己在一家传统汽车公司而不是在苹果公司,会有更好的机会开发电动汽车。

《金融时报》称,苹果拥有供应链方面的专业知识,受到消费者喜爱的品牌,以及可以说是世界上最重要的将硬件与软件和服务相结合的能力。然而,在汽车产品方面,几乎没有迹象表明它能在电池性能上超过特斯拉,或者在设计内饰或规模生产方面击败奔驰和宝马。

菲尔德的离职也引发了媒体猜测苹果可能会取消汽车项目,这导致该项目员工们都很紧张。

在菲尔德离职消息传出后,苹果汽车项目分部召开了全天员工会议。据在场的两个人透露,在半小时的简报中,苹果高管表示将进行重组,但不会裁员。

图源:苹果官网

负责苹果智能手表和健康软件工作的凯文•林奇接管了苹果汽车项目的一些软件方面工作。鉴于林奇并非来自汽车行业,这一举措在苹果公司内部引起了质疑。目前尚不清楚谁将最终取代菲尔德。

特斯拉的创始董事会董事、自动驾驶汽车公司Zoox的前董事会成员劳里·约勒表示,尽管出现了动荡,但现在就说苹果七年的造车努力已失败还为时过早。

苹果可能不会打造整车

约勒称,我知道很多人在过去几个月里去了苹果汽车项目,人数不是很多,十几个人,但他们都是最近去的。他们来自Waymo、空客等公司,这些人都是真正的资深人士。

不过,种种迹象显示,苹果距离推出自动驾驶汽车仍遥遥无期。

根据加州交通管理局发布的报告,苹果公司的自动驾驶汽车去年行驶了1.9万英里 “自主里程”,只是Waymo完成的63万英里的一个零头。

就是和苹果自己相比,这个数字也在缩水,是其2018年“自主里程”的四分之一。

此外,最近的专利授权给出了一些暗示,苹果汽车团队正在研究乘客体验的所有方面,而不一定是汽车本身。

仅在上个月,苹果公司就获得了能够显示文字、速度和灯光警告的外部照明技术的专利;另一项专利是涉及从车顶和乘客安全带展开的安全气囊的安全系统。

另一项专利和车内照明相关:引导乘客在黑暗中为iPhone充电或放下咖啡。上个月苹果被授予的其他专利还涉及自动驾驶的视觉传感器、交通通知等方面。

汽车行业的资深人士、专注于远程操作汽车的初创公司Designated Driver的首席执行官帕帕多波尔表示,所有迹象表明,苹果正在将其野心从整车缩减到数字驾驶舱和改善乘客体验等方面。她认为,苹果不可能造车。

帕帕多波尔补充道,“不要误会我的意思:我认为苹果在汽车领域的机会是不可思议的,不是在造车方面,而是在内部空间。他们可以将增强型和虚拟现实技术投射到车窗上。这就是机会所在。”

不过,几个已经离开“泰坦项目”的员工表示,苹果仍然没有选择明确的前进方向。

也有消息称,苹果现在正与全球汽车零部件厂商接触,可能意味着其选择最终供应商,开始造车,预计会在2024-2027年间的某一时间点推出。

图源:苹果官网

 即使是这个大概的时间框架,仍然有很大的不确定性。著名媒体人马克·古尔曼在他的专栏中表示,库克任苹果CEO已有十年,他希望能够在离任前推出一款全新的产品类别。

根据古尔曼的说法,库克打算力推的新产品类别可能是AR或VR产品,而不是汽车,因为这是更遥远的事。

 

参考资料:

https://www.ft.com/content/f68d2583-16b7-4bf0-b98e-5431781fda9f

https://www.reuters.com/article/us-apple-autos-exclusive-idUSKBN28V2PY

https://appleinsider.com/articles/21/08/29/tim-cook-wants-to-debut-one-more-big-product-category-before-he-retires

https://en.wikipedia.org/wiki/Apple_electric_car_project

https://www.bbwc.cn/article/2021/09/08/100106196_1.html?catid=cat_15

 

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