科技行业对稀土需求急剧上升,稀土金属价格暴涨,短期内可能不会逆转

据日经新闻报道,电子硬件制造商正在为稀土金属的价格上涨而捏一把汗,因为这些重要材料的需求在不断飙升,美国和中国之间的紧张关系也在不断加剧。

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对于位于中国东莞的一家音频元件制造商的高级经理Max Hsiao来说,压力来自于一种被称为镨钕的磁性合金。Hsiao的公司用来为亚马逊和笔记本电脑制造商联想组装扬声器,这种金属的价格自去年6月以来翻了一番,今年8月达到每吨76万元人民币左右。

“这种关键磁性材料的成本上升令人难以承受,我们的毛利率至少下降了20个百分点……这确实是一个巨大的影响,”Hsiao告诉日经亚洲,“我们不认为这种趋势会很快逆转。”

镨和钕属于被称为稀土元素的一类金属,用于制造钕磁铁(NdFeB)磁体。众所周知,这些永久磁铁对各种科技设备至关重要,从扬声器和电动汽车发动机到医疗设备和精密弹药。

Hsiao的头痛是许多硬件制造商的典型问题。由于稀土越来越多地用于尖端技术,包括蓬勃发展的电动汽车行业,对稀土的需求急剧上升,而新冠疫情后的经济复苏也刺激了对电子产品的需求。

地缘政治只会让事情变得更糟。

中国是唯一拥有完整的稀土供应链的国家,从采矿到提炼,再到加工。据商品研究专家Roskill称,截至去年,中国控制了全球55%的产能和85%的稀土元素精炼产量。今年1月,中国政府暗示可能会引入更严格的控制出口,从而引发价格上涨。

根据中国金属信息供应商上海有色网(SMM)的数据,氧化钕等稀土(电机和风力涡轮机的关键原料)自今年年初以来已跃升21.1%,而今年迄今为止,也用于磁铁和传感器及执行器的磁致伸缩合金的钬已飙升近50%。

华盛顿指责中国政府过去利用其对稀土的控制来达到外交目的,称中国在2010年和2011年因两国之间的领土争端而限制对日本的出口。

白宫在6月的一份报告中说:“中国海关的任性执法导致了稀土价格的指数式增长。”

同时,自去年以来,更常见的金属如锡、铜、铝和钢的价格也在飙升,中国对这些金属也有很大的影响力。

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音频元件制造商高管Hsiao引用公司的采购数据说,锡的价格比一年前几乎翻了一番。

随着北京和华盛顿在科技主导权方面的争夺,分析人士称,中国对稀土和其他金属供应的控制可能使其有办法反击美国的压力。

工业技术研究院工业、科学和技术国际战略中心(ISTI)的分析师Angela Chang对日经亚洲说:“中国占了上风,主导了全球关键稀土材料的生产和提炼,它还控制了其他一些关键金属,这些金属不仅是建造民用和工业设备所需要的,也是军事和航空航天设备所需要的。”

“中国的优势已经成为北京与华盛顿谈判的一个重要筹码,”Angela补充说,两个超级大国之间不断升级的紧张局势,从长远来看,可能只会推高这些关键材料的价格。

首先感受到这种价格上涨影响的可能是小型和中型电子元件制造商,因为他们不太可能将所有成本转嫁给他们的全球客户,如惠普、戴尔、苹果和三星,以及主要汽车制造商。

一家机械零件供应商的高管告诉日经亚洲:“铜、铝、锡和镍的价格一直在上升。速度很快,我们无法及时将成本转嫁给客户,所以这一切都反映在我们的收益中。”该公司使用大量的铜、铝和锡来制造机械零件,用于智能手机、笔记本电脑、服务器和数据中心的散热解决方案。

即使没有政治因素,智能汽车和5G等新产品和技术的不断采用,也将使稀土和其他原材料的价格保持在高位。

“未来的电动汽车也将消耗更多的稀土材料,包括镨和钕以及其他材料,”上海有色网分析师侯瑾辰告诉日经亚洲,“仍然会有波动,但一般来说,各种基本关键材料的价格上涨可能会成为未来的新常态。”

苹果、戴尔、Facebook和亚马逊的领先热能解决方案供应商双鸿科技的董事长Steve Lin说,铜等原材料的价格上涨将其公司上半年的毛利率推低至18%左右,低于其20%的平均水平。

Lin上周告诉投资者:“我们一直在努力与客户进行谈判,一些客户已经同意帮助吸收一些原材料的成本。我们希望我们的毛利率能够在今年剩余的时间里反弹到20%。”

为苹果、罗技和森海塞尔供货的电池制造商兴能高科技也对材料成本的上涨感到越来越担忧。该公司使用钴和锂来制造电池。

“中国大陆控制着大部分材料,我们大多从中国大陆供应商那里购买这些原材料,”兴能高科技的一位高管说,“我们非常密切地监测原材料价格,但它已经成为我们业务的一个越来越大的负担。”

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