被迫放弃免费社区大学计划后,拜登政府研究其他替代方案

据纽约时报周五报道,拜登周四宣布在其社会保障和气候法案中,将不会加入免费社区大学的计划。与此同时,他正在和民主党人一道,探索其他可行的方式,降低低收入家庭和个人的学费负担。

在竞选活动中,拜登曾大力宣传自己提供免学费社区大学的计划。他称,这一提议对他的经济议程至关重要,是重建中产阶级的途径,他称中产阶级是美国的“脊梁”。

在担任总统九个月后,拜登承认该计划目前已经夭折,这是对温和派民主党人的让步,他们的投票对于通过规模庞大的3.5万亿美元社会保障和气候法案的精简版至关重要。

周四,拜登在CNN的市政厅节目中表示,在西弗吉尼亚州参议员乔·曼钦三世“和另一个人”表示他们不会支持免费社区大学之后,该条款必须被取消。相反,拜登表示,民主党人将专注于提高联邦佩尔助学金(Pell Grant)的最高额度,以及其他形式的学费援助。

拜登说:“我们无法实现这个目标。这不会给我们带来全部,但这是一个开始。”

该法案原本计划拨款455亿美元,免除社区大学为期五年的两年学费。各州必须主动选择加入,联邦政府将支付第一年的费用。此后,联邦政府的缴款将每年减少5%,剩下的由各州承担。

与此同时,美国还出台了一项单独的计划,为每3岁和4岁的孩子提供免费的学前教育,这一提议旨在让少数族裔和低收入家庭的学生受益,因为他们在获得学位方面面临更高的经济障碍。

民主党人仍在探索扩大对中低收入学生的学费援助。但是,他们将支持规模多大的项目,以及这种方法在增加高薪工作机会和整体经济竞争力方面能走多远,仍有待观察。

曾在奥巴马政府担任教育部长的阿恩·邓肯表示,免费社区大学很可能被排除在该法案之外,这“令人心碎”,因为它在解决不平等问题上发挥了巨大作用。

邓肯说:“这是一场能够在公平竞争中取得历史性进展的比赛。我不敢相信这将要被砍掉。”

研究表明,减免社区大学学费不仅可以提高那些没有上过大学的学生的入学率,还可以提高他们未来几年的工资。经济学家和研究人员表示,取消学费让学生更容易做出入学决定。该计划还应在财政上支持大学,它们在疫情期间大幅遭受损失。

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社区大学计划的批评者指出,一些学校的辍学率高,学生成绩差;不到40%的社区大学学生在六年内获得学位。

据知情人士透露,免费社区大学的重要性不像其他提议那么突出,而且面临着关键民主党人和利益团体的反对。

根据该计划,学生将有资格享受最多六个学期的免费学费和其他费用。华盛顿众议员、国会进步党团主席普拉米拉·贾亚帕尔说,该团体成员曾希望它能继续留在法案中,尤其是因为第一夫人吉尔·拜登长期担任社区学院教授。

贾亚帕尔说:“我希望第一夫人能把这一优先事项贯彻到底。”

除了通过佩尔助学金(可用于支付学费、杂费、书本费、食宿费)和其他方式扩大学费援助外,据周二参加拜登召开的预算法案会议的两位人士称,法案中可能还包括对历史上的黑人学院和大学的一些援助。

他们说,目前还不清楚这些项目最终会投入多少资金。

这个3.5万亿美元的一揽子计划已经提议将佩尔奖学金的最高额度提高500美元,现在是每个学生每年6495美元。

道格拉斯·哈里斯曾帮助拜登竞选团队研究全国各地的免费大学项目,他说,虽然佩尔奖学金的增加会帮助学生,但不足以产生重大影响。

杜兰大学经济系系主任哈里斯说:“500美元没多大用处。这不会显著改变这些学生的财务前景。”

他说,民主党人可能会争取将佩尔奖学金的最高额度进一步提高,或者向相关机构提供直接援助。但他表示,通过免费社区大学项目可能需要更大规模的政治运动,或更多的民主党人当选国会议员。

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27岁的维罗妮卡·邦布斯是西弗吉尼亚州南查尔斯顿布里奇瓦利社区技术学院的学生。她说,在听说提案被放弃后,她很失望,尤其对她所在州的参议员曼钦感到失望。

她说:“我不明白乔·曼钦怎么想的。我不同意他的观点,他应和我感同身受。”

身为单身母亲的邦布斯说,免费大学可以让她减少兼职工作的时间,更多地专注于学业和她两岁的儿子。她说,这也将帮助她交电费、水费和网费。邦布斯说,即使从西弗吉尼亚州投资项目获得约1000美元的资助后,她每学期还要支付约2700美元的学费。

22岁的帕梅拉娜·威廉姆斯是威斯康星州密尔沃基地区技术学院的一名学生,她说她想转学到四年制大学,但不确定自己能否负担得起。她说,现在免除她的学费会让她“更倾向于”继续学业。

“这样做对我来说会容易得多,”威廉姆斯说。她是Rise组织的成员,该组织倡导免费社区大学。

美国国家学生信息交换所研究中心最近的一项估计发现,在所有高等教育机构中,社区学院受到疫情的打击最大,今年春季的入学率下降了9.5%。根据报告,今年春季,超过65%的本科生入学损失发生在社区学院。

田纳西大学经济学副教授塞莱斯特·卡拉瑟斯说,对社区学院的研究表明,免除学费很可能会增加入学率,并增加完成学位者的工资。

卡拉瑟斯博士和她的同事们追踪了符合诺克斯成就计划(Knox Achieves)条件的学生表现。这项计划为田纳西州诺克斯县的所有高中毕业生提供免费社区大学。他发现,如果学生符合该计划的申请资格,他们两年制社区学院的完成率会有所提高。该计划还使学生在高中毕业后长达七年的时间里工资显著提高。

俄亥俄州迈阿密大学经济学助理教授赖利·阿克顿研究过社区大学,他说,全面免除学费会让学生更容易决定上社区大学。考虑到申请过程的复杂性,许多人在申请经济援助时面临障碍。

阿克顿博士说:“学生们并不总是能马上明白,是的,这就是广告上说的学费,但如果你填好这些表格,申请这些课程,学费率可能会降低。”

不过,一些人担心,提供免费的社区大学可能会打消人们获得四年制学士学位的积极性。

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保守派研究机构托马斯·B·福德汉姆研究所的主席迈克尔·佩特里利说:“这可能会造成一些损害,因为它迫使人们进入社区学院,而不是四年制大学,但这未必是每个人的最佳选择。”

佩特里利说,他认为拜登的计划没有必要,因为各州可以自行决定是否免除学费,有些州已经这么做了。超过15个州提供某种形式的免费社区大学,主要面向低收入家庭的学生。

拜登计划的前身是2015年推出的,当时时任副总统的拜登和吉尔·拜登在田纳西州诺克斯维尔的佩里西比州立社区学院与奥巴马一起宣布了计划。

佩里西比州立社区学院的院长小安东尼·怀斯说,奥巴马当天宣布的提议与拜登的类似。学院有8600名学生。

他说:“对于低收入家庭的第一代移民学生来说,课本负担相当沉重。对于成年学习者来说,住房和儿童保育费用可能是一种负担。”

田纳西州的承诺计划为佩尔助学金或其他奖学金未涵盖的剩余学费和其他费用提供资金。另一个名为“田纳西重新连接”的项目帮助成年学习者重返学校。

虽然目前还不完全清楚拜登的计划将如何实施,但怀斯曾希望利用联邦基金帮助学生支付住房和食品费用。

在俄勒冈州,波特兰社区学院院长马克·三井表示,额外的资金将使学生受益。该学院有6万名学生。俄勒冈州每年为低收入大学生提供4000美元的学费补助。他说,即使这个提议今年没有被采纳,把这个选项放在考虑范围内也是很重要的。

他说:“会有挫折的,我认为这是非常重要的第一步,最重要的是继续努力。”

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