这家公司用从蘑菇里长出来的“皮革”来做爱马仕包,还能做汽车内饰甚至盖房子

《财富》杂志报道,一种用蘑菇,而不是动物或者化学合成制造皮革的新技术吸引了风投的热情。这家公司已经从娜塔莉·波特曼、约翰·传奇和通用汽车等投资者处筹集了超过1.87亿美元的资金。

菲尔·罗斯在深入研究蘑菇世界时,并没有计划要创造一种新的服装材料,但现在,爱马仕的豪华手袋已经在使用他帮助开创的基于真菌的“皮革”。并且,通用汽车的电动汽车内装饰也很快会用上这种蘑菇“皮革”。

价值4200美元的爱马仕手包,材料为蘑菇皮革。来源:MycoWorks公司官网

罗斯说:“未来的成长才刚刚开始,这个行业将继续给人们带来惊喜。”

罗斯在80年代末和90年代初在旧金山的艺术学校发现了灵芝菌,一种在传统中医中用来帮助免疫系统的真菌。当时,他的工作是治疗临终关怀的癌症和艾滋病患者。

罗斯开始在家里为他的病人种植蘑菇。当他近距离研究它们时,他注意到它们的丝线状根部,即所谓的菌丝体,是如何长成一种可塑的材料的。它们还可以长成不同的颜色、形式、密度和纹理,从织物到砖块状的三维结构。

罗斯成为一个菌丝体艺术家,也是一个相当成功的艺术家。在纽约现代艺术博物馆、杜塞尔多夫美术馆和莫斯科双年展上展示了他的菌类作品。

诗歌学博士索菲亚·王(Sophia Wang音译)说:“这就是菌丝体作为一种有趣的功能性设计材料,在世界上变得更加可见的原因”。2007年,在遇到罗斯后,两人在艺术项目上进行了合作。

六年后,两人共同创立了MycoWorks,一个菌丝体材料的发明者和制造商。

发现菌丝体的适应性是走向突破的一步。第二步发生在2016年,当时罗斯和索菲亚从菌丝体块,转向设计成像皮革一样的柔性菌丝体材料。这种材料重量轻且天然防火,但是要作为商品,它们需要大规模生产。

罗斯和索菲亚意识到,菌丝体“皮革”可以吸引那些因化学污染物和使用动物产品,而对真正的皮革不感兴趣的消费者。

今天,MycoWorks公司已经从包括娜塔莉·波特曼和约翰·传奇在内的投资者那里筹集了超过1.87亿美元的风险资金,并在南卡罗来纳州的一家工厂破土动工,每年将生产几百万平方英尺的灵芝精细菌丝体类皮革材料。

这个公司将爱马仕列为高级时尚客户,并在10月宣布从通用汽车的融资部门GM Ventures获得了一笔未说明的投资,以生产“可持续的汽车材料”,包括用于汽车内饰。MycoWorks公司拒绝提供这家公司的估值或收入。它有大约200名员工。

材料科学博士马特·斯卡林说:“各大品牌正在做出非常重大的改变,以解决那些希望购买有出处和可追溯性的可持续产品、较低的碳足迹、较低的用水量,而菌丝体可以做到所有这些事情”。他于2017年加入这家公司,成为首席执行官。

制革厂和石油

动物皮革是一个肮脏的行业。根据麻省理工学院材料系统实验室的一项研究,皮革每年给地球带来相当于1.3亿吨的二氧化碳,相当于每年3000万辆汽车的排放量。

在消费者对环境和动物权利的高度关注中,在过去的十年中,资金已经涌入生物材料。

在其2021年对“下一代”材料行业的研究中,包括从植物、微生物、回收和培养的动物细胞中提取的材料,总部位于加州纳帕的材料创新倡议(MII),发现自2015年以来对这个行业有23亿美元投资(包括2021年就有9.8亿美元,是2020年总额的两倍),并发现40个顶级时尚品牌中的38个,正在积极寻找下一代材料。

MII的首席创新官萧凯怡说:“很多投资者对合成生物学感兴趣。菌丝体就是这样。投资者感兴趣是因为有很多有价值的知识产权。生物学确实是下一个阶段:革命。”

灵芝真菌丝体。来源:MycoWorks公司官网

萧凯怡说,下一代材料在发展上比植物性肉类产业落后五年左右。推广缓慢的一个原因是很难让自然母亲配合。她说:“生物学需要时间。”

在黑暗中生长

罗斯和索菲亚花了几年时间来确定如何最好地种植蘑菇皮革。在他们最后确定的生产过程中,几英寸深的盘子里装满了锯末、营养物质和水,并浸泡着真菌的丝。

真菌吃掉基质,并在黑暗、温控的托盘中生长。托盘的尺寸为两乘三英尺,是半张牛皮的行业标准。真菌包裹着基质,形成一个坚硬、轻巧的面板,白色的菌丝体在上面生长,也就是皮革。最终,菌丝体可以在几周后像杏仁蛋糕糖衣一样被剥下来。

索菲亚解释说:“在某种程度上,它是在增长保护食物来源的层。”

在这个“皮革”生长之前,可以在托盘中放置一层编织或合成材料,甚至是防弹的凯夫拉尔(一种高强度且耐火的人造纤维),这样菌丝体通过它生长,增加强度或质地。最后,精细菌丝体板材被鞣制和染色。

萧凯怡说,这家公司在加州Emeryville的试验线上已经种植了“数以万计”的托盘。

现在比动物皮革要贵

菌丝体皮革仍然比动物皮革要贵。

MycoWorks公司拒绝说明其价格,但其竞争对手Bolt Threads公司告诉彭博社,其材料的成本约为每平方英尺25美元,与高质量的小牛皮革相似,因此使用它的第一批产品来自奢侈品界。

法国爱马仕的制革工人将MycoWorks精细菌丝体变成了一种琥珀色的材料,它被称之为Sylvania。这家品牌用这种材料制作了4200美元的“维多利亚”包的菌类版本,预计将在未来几个月内交付。

爱马仕表示,这项为期三年的合作“将鞣制最优质材料的专业知识与生物技术工具相结合”。

时尚品牌斯特拉·麦卡特尼使用了竞争对手Bolt Threads公司的菌丝体材料Mylo,限量生产了100个价值3500美元的Frayme Mylo肩包。(萧凯怡说,MycoWorks与其竞争对手的区别在于,MycoWorks生长的是片状的菌丝体,而其他公司则是用聚氨酯捆绑菌丝体的碎片。) 

第一张菌丝体蘑菇皮革样品。来源:MycoWorks公司官网

位于加州威尼斯的制帽商尼克·富凯(Nick Fouquet)在7月份率先出售了用精细菌丝体制作的装备,40顶帽子,每顶约700美元。

他说,菌丝体皮革表面处理与皮革非常相似,以至于他的生产裁缝都不知道有什么区别。唯一真正的区别是在气味上,它更像是一种“泥土味”。(富凯的第一批皮革没有经过MycoWorks现在使用的相同的鞣制过程,后者使材料具有皮革的气味)。

通用汽车对MycoWorks的投资,是使电动汽车的内饰与发动机一样环保的部分举措。这种材料对汽车制造商还有其他优势。

索菲亚说,“汽车行业对我们的材料感兴趣的原因之一是,它可以做到0.2毫米薄,这是他们可以得到的皮革厚度的一半。因此,在重量方面有一个优势,而且还具有可塑性。”

当然,菌丝体皮革仍处于起步阶段,它是否会像戈尔特斯(GoreTex,一种轻薄和坚固耐用的薄膜)一样成为巨大的热门产品仍是未知数。市场研究公司似乎对未来的发展也没有达成什么共识。

北极星市场研究公司认为“生物基皮革”市场每年增长6.2%,从2021年的6.47亿美元增长到2030年的11亿美元,而润英联全球研究公司认为,这个市场会从2020年的2.36亿美元上升到2027年的35亿美元,年增长率为47%。

萧凯怡相信,随着价格的下降和产量的增加,菌丝体皮革可以取代目前的大部分产品,而且不仅仅是牛皮。

他说,“这个行业想要的是一种材料,使他们能够进入这个不断增长的消费者市场,这些消费者要求可持续材料,要求更好的材料。他们不是在寻找皮革的替代品。”

他认为,凭借其温暖、“有生命力”的质地,用菌丝体皮革取代“聚氨酯皮革”将成为一个简单的选择。这种皮革占市场一半以上的份额。

回到MycoWorks的起源地,其他人则渴望将这种菌丝体皮革推得更远。麻省理工学院比特和原子中心的研究科学家安德里斯·梅申和建筑师克里斯·毛瑞尔正在进行一个项目,使用由牡蛎菇菌丝体创造的砖块在纳米比亚建造房屋。

罗德岛设计学院自然实验室的临时主任珍妮弗·比索奈特说:“想想看,不必运输所有这些建筑材料。你所需要做的就是运输孢子,然后可以接种那里的任何一种当地材料。然后可以在现场种植建筑材料。它们能创造住房和食物来源。想到所有这些基本需求被这些生物体所满足,真是不可思议。”

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