美国杂货巨头克罗格和艾伯森高管出席国会听证会,为250亿美元合并交易进行辩护

2022-11-29 18:51:08

据CNBC报道,关于美国杂货巨头克罗格和艾伯森是否应该被允许合并的争论正在升温。

Ambrosia LaFluer, CC BY 2.0, via Wikimedia Commons

周二(当地时间11月29日),两家公司的领导人在华盛顿举行的国会听证会上为他们的合并提案进行了辩护。在听证会上,他们面临一系列问题,涉及这笔交易将如何改变市场竞争格局,以及消费者在商店里支付的商品价格的问题。

在参议院司法委员会的竞争政策、反垄断和消费者权利小组举行的听证会上,克罗格首席执行官罗德尼·麦克马伦说:“我不认为未来的竞争会减少,顾客很容易向右转或向左转。”

克罗格在10月份宣布了收购艾伯森的计划,交易价值为246亿美元。根据市场研究机构Numerator的数据,按市场份额计算,克罗格这家位于辛辛那提的公司是美国第二大杂货商,仅次于沃尔玛,而艾伯森则是第四大,位于Costco之后。克罗格和艾伯森加在一起,虽然仍将位于第二,但体量更接近沃尔玛了。

在周二的听证会上,麦克马伦说,合并后的公司可以帮助降低食品价格并改善客户体验,特别是在杂货商正在竞相适应网上购物等变化的时候。他说,零售商必须不断重塑自己,以保持相关性并说服顾客开车到他们的商店进行购物。

然而,拟议的合并面临着来自美国两党官员的强烈反对,以及来自美国食品和商业工人联合会(UCFW)的反对,这个工会代表了数千名杂货店员工。

明尼苏达州的民主党参议员艾米·克洛布切,以及犹他州的共和党参议员迈克·李一起主持了周二的听证会。两人都对两家公司的行为提出质疑,包括克罗格去年宣布的10亿美元股票回购和向股东支付股息的计划,以及之前的交易,比如艾伯森收购Safeway公司。

他们强调,拟议交易提出之际,食品杂货正占据美国家庭更多预算。由于通胀率徘徊在四十年来的高位,食品价格已经飙升。根据最新的联邦数据,截至10月,包括黄油、鸡蛋、家禽和牛奶在内的日用品价格比去年同期跃升了两位数。

持怀疑态度的参议员和工人

这场听证会预示着未来规模更大的反垄断斗争。

对于克罗格和艾伯森来说,他们的理由很明确:合并将有助于他们应对行业的巨大变化。在线食品杂货销售正在蚕食本已微薄的利润。行业的新参与者,如奥乐齐等廉价超市和亚马逊等电商企业,也在给传统杂货商构成压力。

艾伯森首席执行官维韦克·桑卡兰在听证会上说:“过去十年,食品杂货市场发生了翻天覆地的变化,对消费者的竞争变得非常激烈。要与沃尔玛这样的大型商店和亚马逊这样的资本雄厚的在线公司竞争,最佳方式将是通过与克罗格合并。”

桑卡兰认为,即使是两者合并后的公司,与沃尔玛、Costco和亚马逊相比仍将是小公司。

在听证会之前,代表超过10万名克罗格和艾伯森员工的UCFW成员在国会山的新闻发布会上表达了他们的担忧。他们担心的问题包括可能会失去养老金计划、食品价格上涨和失业。

艾伯森的工会员工回忆起了过去合并所造成的影响。朱迪·伍德是长期在艾伯森工作的蛋糕装饰师,她说,Safeway与艾伯森在2014年宣布合并后导致门店关闭,她和她的同事们对此感到震惊。

工会成员还抨击了私募股权公司,在合并交易宣布时,艾伯森还宣布向股东发放每股4美元的特别股息,这些私募股权公司将从中受益。根据Factset的数据,博龙资产管理公司拥有艾伯森28.4%的股份。目前,由于华盛顿州法院的一项裁决,股息发放至少要搁置到12月9日。

麦克马伦周二表示,公司不打算关闭门店或裁员,但表示如有需要,将与美国联邦贸易委员会(FTC)展开合作,基于竞争原因分拆门店。

作为其最初合并提案的一部分,克罗格表示,已经制定了一项计划来应对对合并的担忧,即剥离100至375家门店。克罗格和艾伯森将共同合作,并与FTC合作,决定哪些门店将被剥离。

周二,麦克马伦说,公司正在与工会就这项交易以及其对员工队伍的意义展开“积极对话”。他说,这项交易最终将扩大员工的机会。他说,交易结束后,克罗格还将花费10亿美元为门店员工提高工资和改善福利。

麦克马伦说:“一个成功的企业在于其就业保障。而我们相信,我们会有一个非常成功的业务,创造就业保障。”

在听证会上,一些杂货店竞争对手和行业专家也反对这项交易。

位于俄亥俄州西北部的独立杂货连锁店Fresh Encounter的首席执行官迈克尔·尼德勒说,沃尔玛和亚马逊等公司利用其规模向供应商施压,要求降低价格和改善条款。他说,克罗格和艾伯森的交易非但没有创造一个公平的竞争环境,反而会产生另一个强大的市场参与者,使小型杂货店难以竞争。

他说,例如,较大的杂货店通过提供免费杂货的优惠券,对其连锁店进行掠夺性宣传。

《消费者报告》专门研究反垄断事务和竞争问题的高级研究员苏米特·夏尔马在听证会上也表示,他没有看到这些公司合并的任何好处。他说,零售商反而没有理由增加员工工资。购物者将面临更少的选择和更多的价格冲击。

他说:“即使他们卖掉几家门店,这也会使市场失去竞争,所以价格会上升。”

(今日汇率参考:1美元=7.16人民币)

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