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FTC正加强反垄断执法力度,百事和可口可乐涉嫌价格歧视遭调查

据政客新闻网报道,四名知情人士透露,饮料巨头可口可乐和百事可乐正接受美国联邦贸易委员会(FTC)的初步调查,原因是软饮料市场存在潜在的价格歧视。FTC希望重启一项已有数十年历史、但基本上处于休眠状态的禁止价格歧视的法律。

Photo by Kenny Holmes on Pixabay

知情人士说,两家公司的定价策略正受到一项名为《罗宾逊-帕特曼法案》(Robinson-Patman Act)的隐晦法律的审查。该法律禁止供应商以牺牲较小竞争对手为代价,向大型零售商提供更好的价格。1936年的这项法律,目的是在小型零售商和大型连锁店之间建立一个公平的竞争环境,但目前基本上处于休眠状态。

两名知情人士说,至少在过去一个月里,FTC一直在接触包括沃尔玛在内的大型零售商,寻求有关它们如何购买软饮料和定价的数据和其他信息。其中一位知情人士说,沃尔玛目前不是调查的目标。

这项调查是一个最新迹象,表明拜登政府正在加大对大公司的控制力度,并发挥反垄断力量,且不只是针对科技领域。在主席莉娜·汗(Lina Khan)的领导下,FTC深入研究了反垄断策略,重新制定了长期沉寂的法律,希望能限制大型公司的增长,从相对较新的苹果和谷歌,到现在更传统的财富500强企业,如百事可乐和可口可乐。

《罗宾逊-帕特曼法案》由FTC定期执行了几十年,但在20多年前几乎被放弃。FTC根据该法律处理的最后一起案件,是与香料公司味可美(McCormick)达成和解。在此之前最近的一起案件,是1988年针对西蒙与舒斯特和兰登书屋等图书出版商的案件。在FTC和司法部越来越关注对消费者的损害,即更高的价格,而不是对竞争对手的损害之际,《罗宾逊-帕特曼法案》的执行情况有所改变。

知情人士说,调查还在早期阶段。FTC发言人拒绝置评。可口可乐、百事可乐和沃尔玛的发言人没有立即回应置评。

到2021年,可口可乐是美国最大的苏打水公司,市场份额超过46%,其次是百事可乐,市场份额为26%。

FTC新任专员阿尔瓦罗·贝多亚(Alvaro Bedoya),已将重振《罗宾逊-帕特曼法案》作为他任职期间的首要任务。FTC从未正式放弃这项法律,尽管司法部在1977年的一份报告中表示,将停止执行《罗宾逊-帕特曼法案》。贝多亚曾公开批评缺乏执法,指责这是整个经济体中小企业价格大幅上涨的原因,他认为大型零售商可以利用规模经济来压低价格,以削弱规模较小的业务。

FTC前专员兼主席比尔·科瓦契奇(Bill Kovacic)说,要重振这项法律,委员会不仅“必须找到一个好的测试案例,而且必须恢复其开展《罗宾逊-帕特曼法案》调查的技能和专业知识”。

科瓦契奇目前在乔治华盛顿大学教授反垄断法。他在谈到FTC任期时说,“与我们被迫做的其他事情相比,这显然是一个不那么重要的事情。”

FTC现任主席莉娜·汗也呼吁复兴《罗宾逊-帕特曼法案》。在2022年7月的两党政策声明中,FTC专员一致表示,委员会可以利用这项法律来打击阻止患者获得低价替代品的非法处方药回扣。

然而,批评人士表示,这项法律实际上适得其反,虽然它会促进小企业的发展,但也会提高大型连锁店的价格,从而损害消费者的利益。

特朗普政府时期的FTC总法律顾问、现任乔治梅森大学莫卡特斯中心高级研究员的奥尔登·阿博特(Alden Abbott)说:“提起更多《罗宾逊-帕特曼法案》案件,将提高最低收入消费者的价格成本。”阿博特说,这是一项“特殊利益法”,旨在支持小企业。

但在去年年底的一次活动中,贝多亚专员把法案的执行力度不足与农村地区(包括印第安人保留地)的高食品价格联系在一起。他在谈到去最近的大型杂货店需要180英里往返路程时说,“大卖场的低价对每个人都有帮助的想法,在松树岭(南达科他州)是不正确的,那里90%的人没有车”。

“我认为可以意识到,这项法律被搁置与松树岭居民因价格飙升而无法为孩子购买水果,是有关联的。”

考虑到汽水产品的统一性,对FTC来说,针对汽水定价可能是一个很好的测试案例。但考虑到与含糖饮料有关的健康问题,这可能会给FTC带来一些信息方面的挑战。

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